与香港无关,FireChat背后的第二互联网试验

就在昨晚的在朋友圈里,因为香港与PingWest的那篇报道,我被FireChat刷屏了。

这不是我第一次看见这款应用。在数月之前与朋友的一次交流中,我就已经对这款产品有所了解。它在今年3月份由Open Garden推出,并在4月份推出了Android版本。它能够实现在断网的环境下,向群组或单独好友发送文字或照片。

坦白说,当时我并不看好这款产品,一方面是因为网络的覆盖已经越来越广,而另一方面则是因为它本身就是Open Garden为了证明自己从事的网状网络技术所开发,而并非一款为社交细细打磨的产品。

相比之下,我其实更看喜欢的是其母公司Open Garden所进行的网状网络技术开发。Open Garden这个项目起源于两年前。彼时,在TechCrunch Disrupt上,这款的产品进行了第一次展示。一经亮相,便惊艳全场。

具体来说,Open Garden创建的是一个移动连接的网状网络平台。这个网络链接平台是通过WiFi和蓝牙进行数据传输,只要安装了这款软件的终端,都会成为平台的一个传输节点;同时,每个终端也可以通过其他终端与另外的终端进行数据交换——换而言之,只要终端和终端能够通过Open Garden进行链接,即便没有外部网络也能开发基于此之上的应用。

正因为此,你能看到在这次香港活动中,火起来的是基于Open Garden的FireChat,因为其能在断网情况下,还能在不超过30米的范围内进行有效传输,而这时候移动数据早已停止了工作。

事实上,不仅是断网的环境中应用,在数据环境下,Open Garden也能更好的通过众包的方式提升网络速度和可靠性。

Open Garden的网状网络的传输模式与传统的移动网络大有不同。传统的数据传输都是通过移动基站或者路由器实现作为中心节点实现,而Open Garden的数据则可以通过任意一台互联的终端进行传输。这种网状结构的优点在于:用去中心的方式保证了数据传输的稳定性。换句话说,如果即使单个节点坏了,数据也可以通过其他路径进行传输。

由于是众包式网状网络,所以逻辑上使用Open Garden的人更多,其网络环境更稳定,可使用的场景也越丰富。而Open Garden也鼓励消费者共享手机连接,因为这样既能确保每个人都能以更高效的方式连接到互联网,也能解决WiFi和蓝牙的地域限制问题。

而非常有意思的是,这种高效的方式往往也是最便宜的方式——WiFi接入互联网。这其实为Open Garden 带来了更大的想象。如果你细心观察,会发现在稍大的城市中,WiFi架设已经越来越密集,这也就意味着Open Garden在从末端反向构建一张新的互联网存在可能。

当然,这个项目本身并没有试图替代既有的网络。实际上,在欧洲Open Garden 已经开始和运营商达成合作;而在中国,Open Garden 也已经在与运营商进行沟通了。因为对于运营商来说,Open Garden会在底层对可能产生的网络拥堵做出了优化。当然,这些合作和沟通也还只是局部的,因为对于运营商来说,Open Garden的共享链接多少会对其既有的网络通信业务产生影响。

但无论如何,网状网络必定成为一种更加稳定的方式推进。也许主要的网络节点和中心枢纽仍然由运营商在掌控,在末端通过移动数据链接网络的占比肯定会大幅下降。

那么,接下来的问题是:当WiFi遇到Open Garden时,这会是以控制流量计费的运营商的另一种死法吗?